L’Egypte, une fascination

Avec ses pyramides, ses pharaons, sa culture et son art, l’Egypte ancienne est probablement le plus grand fantasme des temps modernes. Les origines de cette fascination pour l’Egypte remontent à l’Antiquité. Platon et Hérodote ont fait l’apologie de la culture égyptienne et de ses œuvres d’arts qu’ils opposaient et comparaient à l’art grec. Lorsque l’Egypte était sous domination grecque puis romaine, le mélange des cultures était une réalité bien vivante, comme en témoignent les nombreuses pièces rapportées en butin à Rome ou dans les provinces de l’empire. C’est ainsi que l’art du portrait romain s’est largement inspiré des modèles égyptiens. Quant aux portraits paléochrétiens de momies, ils étaient encore très répandus jusqu’au IVe siècle apr. J.-C. En Europe, grâce à toutes ces œuvres d’art ramenées du pays où coule le Nil, les humanistes de la Renaissance et les érudits de l’âge baroque ont pu étudier la culture égyptienne et s’adonner à leur fascination. 

La Description de l’Égypte

La fascination pour l’Egypte ancienne va connaître un tournant décisif avec l’expédition menée par Napoléon Bonaparte entre 1798 et 1801. Le corps expéditionnaire comprenait 325 navires et 38 000 hommes. Si pour Bonaparte, la campagne d’Egypte se solde par un échec, elle n’en a pas moins déclenché dans toute l’Europe un regain de fascination pour ce pays. La Description de l’Egypte est publiée entre 1809 et 1813. Elle se compose de 11 volumes in-folio, dix grands volumes de textes et de planches complétés par un atlas. Pour la première fois, les Européens peuvent consulter des dessins à la précision quasi photographique, aperçu exhaustif de l’Egypte, de sa culture et de ses monuments. Cette parution a suscité une véritable vague d’euphorie, phénomène inédit jusque-là pour une culture ancienne. L’engouement égyptien va dès lors s’inviter dans tous les domaines de la vie.


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